Retour sur la disparition de Stephen Hawking

Publié le par frico-racing

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Retour sur la disparition de Stephen Hawking

Paralysé par une maladie dégénérative, l’astrophysicien Stephen Hawking est mort  à 76 ans le 14 mars dernier, il était cloué dans un fauteuil et s’exprimait grâce à un ordinateur, spécialiste des trous noirs il était le scientifique contemporain le plus connu, notamment pour son best-seller « Une brève histoire du temps ».

Il a consacré sa vie à percer les secrets de l’Univers et à populariser l’astrophysique, au point d’en devenir une star. « Je suis certain que mon handicap a un rapport avec ma célébrité. Les gens sont fascinés par le contraste entre mes capacités physiques très limitées et la nature extrêmement étendue de l’Univers que j’étudie », disait le scientifique contemporain certainement le plus célèbre du monde.

Un corps malade, un esprit brillant

Stephen Hawking est né à Oxford le 8 janvier 1942. Son père, biologiste, souhaite qu’il suive ses pas en étudiant la médecine à Oxford. Il opte pour la physique avant de partir pour Cambridge, afin d’y poursuivre des recherches en astronomie.

Peu après son 21e anniversaire, il apprend qu’il souffre d’une maladie dégénérative paralysante, la sclérose latérale amyotrophique (SLA) ou maladie de Charcot. Les médecins ne lui donnent que deux ans à vivre. Son corps décline inexorablement. En 1974, il est incapable de se nourrir ou de sortir de son lit par lui-même. En 1985, il perd définitivement l’usage de la parole après avoir subi une trachéotomie à la suite d’une pneumonie. Mais son esprit est intact. Et son but simple : « Comprendre complètement l’Univers, pourquoi il est comme il est et pourquoi il existe. »

Dans les années 1970, il développe l’idée que les trous noirs ne se contentent pas d’absorber toute matière et lumière passant à leur proximité mais émettent aussi un rayonnement, le « rayonnement Hawking ». A 32 ans, il devient le plus jeune membre de la Royal Society, l’équivalent britannique de l’Académie des sciences. En 1980, il obtient la chaire de professeur lucasien de mathématiques de l’université de Cambridge, un poste occupé avant lui par Isaac Newton. Il le quittera en 2009, frappé par la limite d’âge.

L’incarnation populaire du scientifique

Tout en approfondissant ses travaux sur les origines de l’Univers, le théoricien publie en 1988 Une brève histoire du temps, afin d’expliquer au grand public les grands principes de la cosmologie, du big bang à la théorie des cordes. Jamais un ouvrage de vulgarisation scientifique ne connaîtra un tel succès. Depuis sa parution, il s’est écoulé à plus de neuf millions d’exemplaires.

Stephen Hawking devient alors l’incarnation populaire du scientifique, multipliant les interventions pour promouvoir la recherche et, parfois, s’inquiéter de ses possibles dérives. Il joue son propre rôle dans des séries, comme Star Trek, The Big Bang Theory et The Simpsons, signe des livres pour enfants avec sa fille Lucy, « chante » avec sa voix synthétique aux côtés de U2, Pink Floyd et même des Monty Python.

Il y a un an, il était apparu lors d’une conférence à Hongkong par hologramme. Devant des centaines de personnes, il avait soutenu que les réponses aux multiples crises environnementales « viendront de la science et de la technologie ».

"Dieu n'existe pas..."

Stephen Hawking a plusieurs fois exposé son athéisme, estimant que "personne n'a créé l'univers".

il a travaillé sa vie durant sur les origines de l'univers, avec pour ambition de  le comprendre et pourquoi il existe". Difficile de s'intéresser au cosmos sans avoir son idée sur son sens ou son origine, et la vision du savant était parfaitement nette quant aux idées religieuses. 

Mettant en garde contre une rencontre avec des extraterrestres qui ne nous réussirait pas plus que pour les Indiens avec Christophe Colomb, ou encore contre une future intelligence artificielle qui "pourrait mettre fin à la race humaine", le physicien donnait volontiers son point de vue sur des sujets ardus ou sensibles. Et il a à plusieurs reprises exposé son athéisme.

"Pas de paradis ni de vie après la mort"

Stephen Hawking a ainsi été l'invité du premier épisode de la série documentaire américaine "Curiosity" en 2011, sur le thème "Dieu a-t-il créé l'univers ?" ...Sa réponse était clairement négative

"Quand les gens me demandent si Dieu a créé l'univers, je leur dis que la question même n'a pas de sens. Le temps n'existait pas avant le Big Bang. Donc Dieu n'aurait pas eu le temps de créer l'univers. C'est comme demander où est l'extrémité de la Terre : la Terre est une sphère, elle n'a donc pas d'extrémité. La chercher est un exercice vain.

Chacun de nous est libre de croire ce qu'il veut, et mon point de vue est que l'explication la plus simple c'est qu'il n'y a pas de Dieu, personne n'a créé l'univers et personne ne dirige notre destin. Cela m'amène à comprendre cela : il n'y a probablement pas de paradis ni de vie après la mort. Nous n'avons que cette vie-ci pour apprécier le grand schéma de l'univers, et j'en suis extrêmement reconnaissant."

"Pas nécessaire d'invoquer Dieu"

En 2010 déjà, Stephen Hawking avait exposé son athéisme dans le livre "The Grand Design" (coécrit avec son collègue Leonard Mlodinow), publié en 2011 en France sous le titre "Y a-t-il un grand architecte ?" (éditions Odile Jacob).

Il y affirmait : "Parce qu'il y a des lois comme la gravité, l'univers peut et doit se créer lui-même à partir de rien. […] La création spontanée est la raison pour laquelle il y a quelque chose plutôt que rien, pourquoi l'univers existe, pourquoi nous existons. Il n'est pas nécessaire d'invoquer Dieu pour appuyer sur la touche 'on' et faire démarrer l'univers."

Ce propos mêlant science, métaphysique et religion avait été vivement critiqué par d'autres scientifiques… mais s'était bien vendu en librairies (80.000 exemplaires en France), même s'il n'a pas atteint les sommets de son best-seller mondial, "Une brève histoire du temps" (Flammarion).

Dans ce livre de vulgarisation scientifique de 1988, vendu à des millions d'exemplaires dans le monde, Stephen Hawking écrivait :

"Si nous découvrons une théorie complète, en principe tout le monde devrait la comprendre, pas seulement quelques scientifiques. Ensuite, nous tous, philosophes, scientifiques et simples citoyens, pourrons prendre part à la discussion sur la question de savoir pourquoi nous existons, nous et l'univers.

Si nous trouvons la réponse à cela, ce serait la victoire suprême de la raison humaine, car alors nous connaîtrions l'esprit de Dieu. La question est : est-ce que l'univers a été choisi par Dieu pour des raisons que nous ne pouvons pas comprendre ou était-il déterminé par une loi de la science ? J'opte pour la deuxième option."

Source :

- Le monde

- Thierry Noisette journaliste

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Publié dans Science et Culture

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